sábado, 5 de abril de 2014

Un océano en los anillos de Saturno


Encélado, una pequeña luna de Saturno de apenas 505 km. de diámetro, esconde un océano de agua líquida bajo su rugosa y helada superficie, lo cual habilita la posibilidad de vida en ese satélite.   El océano hallado tiene unos 35 km de profundidad y un volumen de agua que corresponde a unas 55 veces el total del Lago Argentino.  En principio, el océano de Encelado abarca hemisferio sur de esa luna, pero los científicos no descartan que sea muchas veces más grande y la rodee por completo. 


Una imagen de uno de los mares helados de la Tierra.


Se halla, en todo caso, cubierta por por una capa de hielo de unos 35 km. de espesor: la superficie de Encélado está totalmente congelada, pero la interacción gravitatoria con Saturno y Dione (otra de sus lunas) la somete a un constante tira y afloje. Esta torsión constante es una fuente perpetua de energía y calor que mantiene al océano de Encélado en estado líquido y la vuelve potencialmente habitable. Las aguas de este océano están además en contacto permanente con un fondo de rocas compuestas por silicatos, lo cual habilita toda clase de interacciones químicas complejas que aumentan las posibilidades de vida.


"La principal implicancia es que estamos encontrando entornos potencialmente habitables dentro del sistema solar en lugares que jamás lo hubiéramos esperado" -explicó el profesor Luciano de la Università Sapienza de Roma, quien lideró el descubrimiento. El interés en Encélado se despertó en 2005 cuando la misión Cassini de la NASA detectó unas curiosas eyecciones de hielo, vapor de agua y compuestos orgánicos procedentes de la superficie de esta luna. 

Los géisers de Encélado lanzan agua y materia orgánica hacia el espacio.
Fotografía de la misión Cassini, NASA.
Observaciones más detalladas permitieron comprobar que la superficie helada estaba atravesada por unas curiosas fracturas llamadas "rayas de tigre". Estas fracturas funcionan como verdaderos géisers que lanzan materia desde el interior de más cálido de Encélado hacia el espacio.
Los géiseres de Encélado

Si recibe el financiamiento esperado para extender la duración de su misión, Cassini sobrevolará a esta luna tres veces más en el 2015. Esto le permitirá atravesar y tomar muestras de una de estas eyecciones. 
Los científicos se entusiasman con la posibilidad de una misión directa en los próximos años. "Si uno está apurado por comprobar si existe vida en otros lugares del sistema solar, el candidato más promisorio hoy en día es Encélado." - afirma la astrónoma Caroline Porco.


La NASA, entretanto, se encuentra diseñando posibles misiones a luna de Júpiter, Europa, de características similares. En diciembre pasado, se descubrió que Europa tiene géisers similares a los de Encélado,  conectados también con un mar líquido y subterráneo que yace bajo una espesa capa de hielo.

1 comentario :

  1. En la saga de "2001, Una Odisea Espacial" de A. C. Clarke.
    El autor menciona y describe la posible existencia de un forma de vida en Europa. Así tambien menciona, que los que generan los monolitos quieren mantener a los humanos afuera de Europa.
    Mi admiración y saludo

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