miércoles, 26 de marzo de 2014

715 exoplanetas


La misión Kepler de la NASA anunció el míercoles pasado el descubrimiento de 715 nuevos planetas extrasolares (exoplanetas). Estos se agrupan en las órbitas de 305 sistemas multiplanetarios semejantes a nuestro sistema solar. Hasta hace poco, la detección de planetas era una tarea laboriosa, que exigía de una investigación puntual, caso por caso. Pero ahora los investigadores de esa agencia han desarrollado un procedimiento estadístico de verificación múltiple, que les permite confirmar la existencia de varios planetas a la vez. "Hace cuatro años"- explicó Jack Lissamer, científico de la NASA, "el telescopio Kepler nos permitió anunciar la existencia de cientos y luego miles de planetas potenciales - pero eran sólo eso: hallazgos potenciales. Ahora hemos desarrollado un proceso que nos permite confirmar planetas al por mayor para detectar nuevos mundos en abundancia."




Uno de los más hallazgos más interesantes es el planeta llamado Kepler-296f, en órbita de una estrella que tiene la mitad del tamaño y menos de 1/10 del brillo de nuestro sol. Kepler 296f es el doble de grande que la Tierra y se encuentra en la llamada "zona habitable" alrededor de su sistema. Parece un candidato probable para la vida, pero hasta ahora nadie sabe si se trata de una mera esfera de gas, o un mundo acuático cubierto por un vasto océano.



Jason Rowe, miembro del Instituto SETI de California que participa en este proyecto de búsqueda, afirmó: "Cuanto más exploramos el universo, encontramos más y más rastros de nosotros mismos en el cosmos que nos recuerdan a nuestro propio hogar planetario."

No sé si de dio cuenta que sus palabras remedaban a T.S. Eliot, que en su "Little Gidding" escribió:

We shall not cease from exploration
And the end of all our exploring 
Will be to arrive where we started 
And know the place for the first time. 

Jamás dejaremos de explorar
Y el final de todas nuestras exploraciones
Consistirá en regresar donde comenzamos
Y comprender a ese lugar por vez primera.


Y es que en efecto, como solía afirmar Carl Sagan, el estudio de la naturaleza y la vida en la tierra y la búsqueda de vida en otros planetas son dos caras de la misma  moneda: nuestro deseo de entender quiénes somos.



Estos últimos descubrimientos de la sonda Kepler elevan, en todo caso, la cantidad de planetas que se han descubierto fuera de nuestro sistema solar a la cifra de 1700. Dentro de cuatro años, en el 2018, la NASA tiene planeado lanzar otro observatorio espacial, James Webb, que complementará y extenderá estas observaciones.






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